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«Nous avons été très culottés»

Montreux noël Dix jours durant, la Grand-Rue accueille 100'000 visiteurs en décembre 1995 pour le premier marché de Noël. En 2019, ce seront plus de 500'000 chalands sur les quais pendant un mois. Pour Le Régional, Yves Cornaro, directeur et cofondateur de Montreux Noël, se plonge dans ses souvenirs.

En 25 ans, le marché de Noël de Montreux est passé de 80 à 170 chalets. Ci-contre, l'affiche de la première édition, en 1995.   DR

Amit Juillard

Il y a 25 ans, quatre commerçants s'unissent autour d'un projet. «Nous avons été très culottés, se souvient Yves Cornaro, directeur de Montreux Noël. En 1995, les marchés de Noël étaient populaires en Allemagne, en Alsace ou en Autriche, mais pas en Suisse romande.» A l'époque, Montreux se met en hibernation dès novembre. Le début de la morte saison. Monique Berney, Pascal Bettex, Norbert Müller et Yves Cornaro reviennent d'un voyage à Mannheim convaincus. Ils empruntent 500'000 frs à la banque et achètent 80 chalets. «On nous prenait pour des fous, glisse Yves Cornaro. Même les hôteliers n'y croyaient pas. Notre objectif était d'amener du monde devant les vitrines.» Le premier marché de Noël de Montreux accueille 100'000 personnes en dix jours sur la Grand-Rue. La deuxième édition enregistrera déjà 120'000 visiteurs.

Lettres taiwanaises

Un quart de siècle durant, la manifestation se professionnalise, déménage sur les quais, développe ses activités, passe à 170 chalets, grandit (lire encadré). Jusqu'à pulvériser le record du nombre de visiteurs en 2016: 550'000. «Je suis fier de voir ces gens qui repartent avec la banane, se réjouit le cofondateur. Je suis heureux d'avoir participé à créer un événement qui rayonne à travers le monde: des enfants de Taiwan ou d'Australie envoient des lettres à notre Père Noël!».

Parmi les 10 employés permanents – contre 130 collaborateurs en période de Fêtes – se cache la relève. «Nous n'allons pas repartir pour 25 ans, sinon il faudrait construire un EMS provisoire sur la Place du Marché!, rit Yves Cornaro. Depuis quelques années, nous formons nos successeurs. Pour pérenniser cette manifestation très importante en termes de retombées économiques pour la région (réd: plus de 30 millions), il y aura des gens compétents, avec déjà quelques années d'expérience.»

Montreux Noël, du 21 novembre au 24 décembre 2019 www.montreuxnoel.com

Les dates clefs du président

1995 «C'est la première édition, le début d'une aventure dont on n'imaginait pas le développement, confie Yves Cornaro. Nous étions quatre commerçants et nous avons pris de gros risques financiers!»

2004 «L'année du changement, souligne Yves Cornaro. Grâce à une aide de la Commune de 800'000 frs et un prêt à taux zéro du Canton, nous sommes passés de l'amateurisme au professionnalisme. C'est aussi l'édition de notre entrée dans le monde magique du Père Noël avec la création de son atelier. Sans oublier la première du marché médiéval au Château de Chillon.»

2014 «Les 20 ans!, choisit encore Yves Cornaro. Avec la grande parade. Cette année-là, nous avons pu mesurer notre développement, observer l'évolution du nombre de visiteurs. C'est une année qui a bien marché.»

Date:14.11.2019
Parution: 973

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